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Scoperta la proteina guida del sistema nervoso

Si chiama APache ed è la proteina, appena scoperta, amica del cervello. Questa infatti accompagna la crescita dei neuroni e garantisce un buono stato di salute. La scoperta targata Italia e pubblicata su Cell Reports, “potrebbe giocare un ruolo importante nei processi neurodegenerativi”, ha detto Fabio Benfenati, coordinatore del Centro di Neuroscienze e Tecnologie sinaptiche (Nsyn) dell’Istituto Italiano di Tecnologia (Iit), che ha condotto la ricerca con Silvia Giovedì, dell’Università di Genova, e in collaborazione con Flavia Valtorta, dell’Università Vita e Salute San Raffaele di Milano.

APache può essere considerata la proteina-guida del sistema nervoso
Aiuta i neuroni a crescere e a svilupparsi, a comunicare fra loro favorendo la formazione di nuove connessioni ed è anche indispensabile per garantire il funzionamento corretto delle connessioni una volta stabilite. Tanto che se viene silenziata “i neuroni stanno male e tendono a morire”. Per questo suo ruolo, ha osservato Silvia Giovedì, la proteina APache “potrebbe essere implicata nei meccanismi di riparazione dei neuroni e un suo malfunzionamento potrebbe essere alla base di molte malattie neurodegenerative come la malattia di Alzheimer. I pazienti affetti da tale patologia, infatti, sono caratterizzati da livelli anomali di questa proteina”.

Studiata finora in colture di cellule e nei topi, la proteina è presente nell’uomo. La ricerca sulla funzione che svolge è agli inizi, ma già i dati preliminari indicano che sia coinvolta “nei meccanismi di sopravvivenza” e nei “sistemi di difesa dei neuroni in situazioni di stress”, ha rilevato Benfenati. Studi di bioinformatica indicano che il gene che produce la proteina Apache possa essere coinvolto nella formazione delle sinapsi”, ossia delle connessioni che permettono ai neuroni di entrare in contatto e di comunicare tra loro.

Questo avviene perché la proteina Apache controlla la formazione delle vescicole che accrescono la membrana delle cellule nervose. Questo fenomeno, chiamato traffico di membrana, è indispensabile ai neuroni per crescere e formare le sinapsi. “La membrana deve crescere con i neuroni, come a un bambino che cresce sono necessari vestiti di taglie sempre più grandi”, ha detto Benfenati. Una volta che i neuroni sono adulti e hanno formato una rete di sinapsi, è ancora la proteina Apache ad aiutarli a ‘mantenere le distanze’, favorendo il riassorbimento delle vescicole.

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